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La neumonía es una enfermedad evitable que mata a más niños que cualquier otra infección

Cada 39 segundos muere un niño debido a la neumonía

Seis importantes organizaciones dedicadas a la salud y la protección de la infancia están poniendo el foco sobre esta epidemia olvidada y han realizado hoy un llamamiento a la acción global

La Comarca

12/11/2019

(Última actualización: 12/11/2019 22:17)

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Según un nuevo análisis, la neumonía mató a más de 800.000 niños menores de cinco años el año pasado, es decir, uno cada 39 segundos. La mayoría eran menores de dos años, y casi 153.000 bebés murieron en su primer mes de vida por esta causa.

Seis importantes organizaciones dedicadas a la salud y la protección de la infancia están poniendo el foco sobre esta epidemia olvidada y han realizado hoy un llamamiento a la acción global. Además, el próximo mes de enero este grupo acogerá a líderes internacionales en el Foro Mundial sobre Neumonía Infantil que se celebrará en Barcelona, España.

Henrietta Fore, Directora Ejecutiva de UNICEF, recuerda que “Todos los días, casi 2.200 niños menores de cinco años mueren debido a la neumonía, una enfermedad que en la mayoría de los casos se puede prevenir y tratar. Para luchar contra esta enfermedad es esencial un compromiso mundial sólido y aumentar las inversiones. Solo las medidas rentables y eficaces de protección, prevención y tratamiento para los niños, dondequiera que se encuentren, salvarán realmente millones de vidas”.

La neumonía está causada por bacterias, virus u hongos, y, debido a sus efectos, los niños sufren dificultades para respirar porque los pulmones se van llenando de pus y líquido. La enfermedad causó más muertes entre menores de cinco años que cualquier otra; 437.000 niños de esta franja de edad murieron a causa de la diarrea, y 272.000 debido a la malaria.

Kevin Watkins, Director Ejecutivo de Save the Children, asegura que “Esta epidemia mundial olvidada requiere una respuesta internacional urgente. Millones de niños mueren por falta de vacunas, antibióticos asequibles y oxigenoterapia sistemática. La crisis neumónica es un síntoma de la negligencia y las desigualdades insostenibles que hay en el acceso a la atención sanitaria”.

Más de la mitad de todos los casos mortales de neumonía infantil se produjeron en tan solo cinco países: Nigeria (162.000), la India (127.000), Pakistán (58.000), la República Democrática del Congo (40.000) y Etiopía (32.000).

Especialmente vulnerables son los niños cuyo sistema inmunológico está debilitado por otras infecciones como el VIH o la malnutrición, así como los que viven en zonas afectadas por la alta contaminación del aire y del agua.

La enfermedad se puede evitar gracias a la vacunación y se cura fácilmente con antibióticos baratos si se diagnostica adecuadamente. Sin embargo, decenas de millones de niños todavía no están vacunados, y uno de cada tres niños con síntomas no recibe atención médica vital. Los niños con formas graves de neumonía también pueden necesitar oxigenoterapia, un tratamiento que rara vez está disponible para los niños que lo necesitan en los países más pobres.

Desde Gavi, la Alianza para las Vacunas, su Presidente y Director Ejecutivo, el Dr. Seth Berkley, declara que “Es absolutamente sorprendente que esta enfermedad prevenible, tratable y fácilmente diagnosticable siga siendo la principal causa de mortalidad infantil en el mundo. Hemos logrado avances significativos en la última década y millones de niños de los países más desfavorecidos del mundo están recibiendo la vacuna antineumocócica. Gracias en parte al apoyo de Gavi, la cobertura de inmunización contra la enfermedad neumocócica en los países de bajos ingresos es ahora más alta que el promedio mundial, pero todavía nos queda trabajo por hacer para garantizar que todos los niños tengan acceso a esta vacuna que puede salvarles la vida”.

En comparación con otras enfermedades, la lucha contra la neumonía recibe una financiación muy reducida. Solo el 3% del gasto total mundial en investigación de enfermedades infecciosas se destina a la neumonía, a pesar de que la enfermedad causa el 15% de las muertes de menores de cinco años.

Para Leith Greenslade, coordinadora de Every Breath Counts, “Durante años, la principal causa de mortalidad infantil ha sido una enfermedad desatendida, y son los niños más vulnerables del mundo los que pagan el precio. Es hora de que los gobiernos, las Naciones Unidas y los organismos multilaterales, las empresas y las ONG unan sus fuerzas para luchar contra la neumonía y proteger a estos niños”.

En un llamamiento conjunto a la acción, estas organizaciones instan:

• A los gobiernos de los países más afectados a que establezcan y apliquen estrategias de lucha contra la neumonía para reducir la mortalidad infantil causada por esta enfermedad, así como a que mejoren el acceso a la atención básica de la salud como parte de una estrategia más amplia de cobertura universal de la salud;

• A los países ricos, los donantes internacionales y las empresas del sector privado, a que promuevan la cobertura de la inmunización mediante la reducción del costo de las principales vacunas y el reabastecimiento de Gavi, la Alianza para las Vacunas, así como el aumento de los fondos destinados a la investigación y la innovación para erradicar la neumonía.